Ford et la Jeep amphibie

Dès 1941, la FoMoCo commence à travailler à la demande de l’armée américaine sur un projet de voiture amphibie basée sur la Jeep. (texte Max Wedge, photos FoMoCo, article paru en rubrique Zoom dans Nitro 207 de décembre 2003-janvier 2004)

Test Run Of Amphibian Jeep-4 March-1942En 1941, les Américains sont sur le point de se jeter dans la Seconde guerre mondiale. Dans la perspective d’avoir à effectuer des débarquements dès 1942, le National Defense Research Council fournit à Ford les dessins préliminaires d’une voiture équipée d’une étrave de bateau et demande au constructeur d’en terminer la conception et d’en étudier la faisabilité, en collaboration avec le constructeur de véhicules militaires Marmon-Herrington et les chantiers maritimes Sparkman & Stephens. Au début 1942, quelques mois après Pearl Harbor, Ford livre à l’armée trois prototypes fabriqués à la main, destinés à être testés. Les essais semblent satisfaisants (la photo ci-dessus date du 4 mars 1942), et en avril 1942, Ford reçoit une première commande de 5000 véhicules. A la fin de la guerre, Ford aura construit seulement 13.000 véhicules amphibies, ceux-ci s’étant finalement avérés inadaptés aux débarquements sur les plages côtières. La plupart seront livrés à l’Armée Rouge, qui les trouve très pratiques pour le franchissement des rivières et des fleuves.
Au cours du conflit, Ford compte parmi les dix plus gros fournisseurs américains de matériel militaire, avec un total de 371.657.000 dollars de commandes. Le constructeur ne produit pas d’armes, pas de munitions, mais est en tête en ce qui concerne les moteurs d’avion et les bombardiers. Ford contribue à la conception du nouveau char moyen, fournit des moteurs pour les tanks construits par Chrysler et General Motors, participe au design final de la Jeep, et en construit lui-même 280.000.

Testing Of Amphibian Jeep-18 February-1942Une Jeep amphibie en plein test le 18 février 1942. Sa conception est simple : une coque enveloppe un chassis de Jeep standard. L’hélice est entraînée par un arbre sortant de la boîte de transfert via une prise de force. Les arbres de transmission « terrestres » sont enveloppés dans des tubes étanches, avec des gaines souples aux articulations pour permettre un fonctionnement normal des suspensions.

Military Vehicle By Ford June 29-1942Deux des prototypes construits par Ford sont des véhicules à trois places, le troisième peut emmener cinq passagers. Poids total de l’engin : 1600 kg, à comparer aux 1100 kg d’une Jeep classique. Photo prise le 29 juin 1942.

Ford Amphibian Jeeps Ply Rouge River 12 March 1943Une flottille de Jeep amphibie à l’essai sur la Rouge River le 12 mars 1943, face aux usines Ford de Dearborn (Detroit). Ces véhicules s’avèreront peu pratiques et facilement enclins au chavirage. Le Duck à 6 roues construit sur la base du camion GMC sera, lui, un succès : meilleures qualités marines permettant d’effectuer de vrais débarquements, grande capacité de chargement. meilleures capacités de franchissement terrestre.

Ci dessous, des images d’archives montrant des jeeps amphibies livrées par les Etats-Unis à l’Armée Rouge.

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